La estricnina, la maldición de la Universidad de Stanford

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Este escrito fue extraído del libro Temas de Ciencia en la Salud.

En el año 2015, Xiangyu Ouyang, una estudiante de medicina de la prestigiosa Universidad de Stanford, decidió agregar paraformaldehído a la botella de agua de cuatro de sus compañeros de laboratorio. De acuerdo a lo narrado a la policía, los estudiantes percibieron rápidamente ardor en la boca, lagrimeo y salivación intensa (2). Por suerte el incidente no pasó a mayores, sin embargo, con esa acción Xiangyu logró convertir al envenenamiento en una tradición que tiñe a la universidad de Stanford desde sus inicios.

stanford

Jane Stanford.

En la tarde en los primeros días del año 1905, Jane Stanford (una de las fundadoras y presidente de la junta administrativa de la universidad), estando en su mansión de San Francisco, bebió del agua mineral que se hacía traer de Polonia. Luego de detectar un sabor amargo en el agua, se indujo vómitos y llamó a gritos a su secretaria personal y empleada doméstica. Después de probar el líquido, ambas coincidieron con que tenía un sabor extraño. Jane envió de inmediato la botella a una farmacia para que analicen su contenido. A las pocas semanas la señora Stanford recibió el informe: La muestra estaba contaminada con estricnina, en cantidades suficientes como para matar a una persona en materia de minutos.

Deprimida por estar convencida de que alguien de su entorno había intentado asesinarla, y afectada por los síntomas de un resfriado persistente producto del clima frío y húmedo de la ciudad de San Francisco, la acaudalada señora decidió emprender un viaje de recuperación a Hawái a principios del año 1905.

Una vez en Honolulu, sintiendo pesadez estomacal luego de la cena, el 28 de febrero le pidió a Bertha Berner, su secretaria personal durante más de 20 años, que le prepare una solución de bicarbonato de sodio. A las 23:15 h, Jane llamó llorando a sus sirvientes pidiendo que traigan con urgencia a un médico asegurando que había sido envenenada nuevamente. Mientras el doctor Francis Humphris le administraba una solución de bromo e hidrato de cloral, Jane se quejaba de que sentía las mandíbulas tiesas y manifestó que lo de ella “era una manera horrible de morir”. Luego sufrió un espasmo tetánico que progresó de forma irremediable hasta dejarla en un estado de rigidez severa. De acuerdo al informe médico “su mandíbula se cerró firmemente, sus muslos se abrieron totalmente, sus piernas se le doblaron hacia adentro, los dedos de sus manos se cerraron y su cabeza se fue hacia atrás” (3).

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Fig 2. Estricnina

El análisis forense indicó que la botella de bicarbonato tenía estricnina, al igual que las muestras de tejido obtenidas durante el examen forense. Basado en estos datos el informe médico forense no dudó en concluir que la acaudalada señora “había muerto por envenenamiento con estricnina”. La sospecha cayó sobre su secretaria Bertha ya que ella también había estado presente en el primer intento de envenenamiento. Sin embargo, los detectives no pudieron probar su culpabilidad dado que la botella de bicarbonato se había comprado en California hacía tiempo y muchas personas habían tenido acceso al equipaje de Jane durante el periodo de empaque.

La rareza asociada a la muerte de la señora Stanford aumentó aún más cuando el presidente de la Universidad de Stanford, David Starr Jordan (a quien Jane planeaba destituirlo de su cargo), decidió intervenir directamente en el caso (4). Cuando se enteró de lo ocurrido, Jordan partió de inmediato hacia la isla y a su arribo contrató al doctor Ernest Waterhouse con el fin de disputar el dictamen de los médicos forense de Honolulu. Pese a las amplias evidencias a favor del dictamen oficial, el prestigio y la presión de Jordan hicieron que los forenses reviertan la opinión original y caratulen el caso como “muerte por fallo cardíaco”.

Fig 3. Semilla del Strychnos nux-vomica

La estricnina es un producto cristalino, de sabor amargo, que se extrae de las semillas y la corteza del Strychnos nux-vomica, conocido también como el árbol de estricnina o nuez vómica (5). El árbol es originario de la India, alcanza los 15 m de altura y sus hojas son ovaladas y lustrosas. Además de la estricnina, sus semillas contienen la brucina, un alcaloide más venenoso que la propia estricnina (6). En las figuras 2 y 4 (7), puede apreciarse la gran similitud que existe entre ambos productos naturales. Desde el punto de vista químico, la estricnina pertenece al grupo de los alcaloides y su estructura es tan compleja que ha llamado la atención de muchos químicos orgánicos. Hasta la fecha la sintetizaron 18 veces, siendo el nobel Robert Woodward el primero en haberla formalizado en el año 1954.

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Fig 4. Brucina

La estricnina quizás no sea el producto natural más usado en homicidios, sin embargo, es uno de los que posiblemente produce el peor efecto en la víctima, sobre todo, porque la misma permanece consciente hasta último momento. Este producto natural mata a un adulto en dosis que van entre los 100-500 mg, y los primeros efectos (convulsiones) comienzan a manifestarse a los 15 minutos de ingerido. Mata a la víctima por asfixia y su efecto a nivel del sistema nervioso central obedece a que actúa como agonista de los receptores de los neurotransmisores glicina y acetilcolina. Fue el veneno preferido de Oskar Dirlewanger, uno de los jerarcas más crueles que tuvo el régimen Nazi. Este comandante de la SS,  entre otras aberraciones, dicen que gozaba con desnudar a las mujeres, darles de beber una poción de estricnina y ver como se retorcían antes de morir. Históricamente, la estricnina se usó para matar ratas y animales asilvestrados. En la actualidad, muchos países han prohibido su uso y la han remplazado por venenos que matan al animal causándole menor sufrimiento.

 

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